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Un agujero temporal de ozono se ha formado sobre Irlanda y Reino Unido. Normalmente se restringen al Círculo Ártico, pero las increíblemente coloridas nubes han aparecido sobre las Islas Británicas casi todos los días desde el 31 de enero. Sólo se habían vistos dos veces en los últimos 20 años.




Las PSC (polar stratospheric clouds) se forman en la estratosfera inferior cuando la temperatura baja a unos -85ºC. A gran altura, la luz del sol brilla a través de pequeñas partículas de hielo  de ~ 10μm de ancho y producen colores iridiscentes brillantes por difracción e interferencia.

Pero hay más en  las PSCs que el hielo. Algunas nubes estratosféricas polares contienen gotitas muy pequeñas de origen natural de ácidos nítrico y sulfúrico. Estas gotitas destruyen el ozono. De hecho, el experto en óptica atmosférica Les Cowley señala que un agujero temporal de ozono se ha formado sobre Irlanda y el Reino Unido (valores bajos, en azules). Es el parche azul en este mapa del 1 de febrero de ozono de la NASA:

"Las gotas de ácido destruyen la capa de ozono estratosférico que nos protege de los rayos ultravioleta solares nocivos", dice Cowley. "Catalizan las formas no reactivas de cloro en radicales libres activos (por ejemplo ClO, monóxido de cloro). Los radicales destruyen muchas moléculas de ozono en una serie de reacciones en cadena…"




Este brote de PSC es realmente inusual. "Antes de este brote, he visto PSC sobre el Reino Unido sólo dos veces en los últimos 20 años" dice Cowley. "Este episodio es excepcional en este tipo de latitudes bajas. Si esto sigue por más tiempo mi cámara se gastará".

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